Clásicos del cielo

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La astronomía observacional tiene una selecta lista de objetos especialmente brillantes y llamativos.  Verdaderos “clásicos” que están al alcance de binoculares y pequeños telescopios.  No te pierdas los objetos más notables del firmamento nocturno.

Este es el elegido para esta época…

“La Moneda de Plata”, NGC 253

Es una de las galaxias más brillantes y destacadas de los cielos australes. Una colosal “isla” formada por cientos de miles de millones de estrellas y grandes masas de gas y polvo. La galaxia espiral barrada NGC 253, también conocida como la “Moneda de Plata” (dado su aspecto visual en los telescopios, que se asemeja a una moneda vista casi de canto) es la más importante del Grupo de Sculptor, una de las dos “vecindades galácticas” más cercana a nuestro “Grupo Local”. Observable fácilmente con telescopios de aficionados (incluso con binoculares) en cielos oscuros, forma parte de la selecta colección de “Clásicos del Cielo”. 

“La Moneda de Plata”, NGC 253

HISTORIA

La galaxia NGC 253 se ubica en la tenue constelación austral de Sculptor, trazada por el abad Nicolas Louis de Lacaille (1713-1762) entre 1751 y 1752. En realidad, esta región del firmamento, fue bautizada originalmente como “el taller del escultor”, pero su nombre luego fue abreviado a “El escultor”. Dado que es una constelación relativamente moderna, Sculptor carece de una raíz mitológica.

En la noche del 23 de septiembre de 1783, mientras hacía sus observaciones en busca de cometas, la astrónoma anglo-germana Caroline Lucretia Herschel (1750-1848), hermana del renombrado William Herschel (descubridor del planeta Urano), detectó un objeto difuso en el ocular de un gran telescopio reflector (de casi 70 centímetros de diámetro). El histórico hallazgo ocurrió en el fondo de la casa de los hermanos Herschel, y el instrumento utilizado era de su propia construcción (al igual que otros telescopios). El “nuevo” objeto recibió el número 10 del catálogo personal de Caroline, y con posterioridad fue incluido en el catálogo de su hermano William.

 

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DESCRIPCIÓN FÍSICA

También conocida como “Galaxia del Escultor”, esta joya de los cielos del sur es una espiral gigante con una barra en su parte central. Está situada a unos 11 millones de años luz de la Vía Láctea, mide 90 mil años luz de diámetro (apenas más chica que nuestra galaxia) y es el miembro más importante del Grupo de Sculptor; formado por unas 20 galaxias.

La “Moneda de Plata” está clasificada como una starburst galaxy (galaxias que tienen una muy alta tasa de formación estelar en sus brazos espirales). Además es una destacada fuente de rayos X y gamma; radiaciones muy intensas; probablemente asociadas a la presencia de un agujero negro súper-masivo en el núcleo de la galaxia. En 1940, el astrónomo suizo-norteamericano Fritz Zwicky (1898-1974), descubrió una supernova en esta galaxia, catalogada como SN1940 E.

 

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OBSERVACIÓN

A pesar de ser un objeto de “cielo profundo” relativamente brillante (su magnitud visual es de alrededor de 7,5), la galaxia  NGC 253 no es observable a simple vista. Pero si es fácilmente visible con telescopios de pequeños (1), e incluso con binoculares (2) en cielos oscuros y transparentes.

Para buscar a esta espléndida galaxia hay que dirigir la mirada a la ya citada constelación de Sculptor y a su vecina, la constelación de Cetus. Una excelente referencia para ubicarla es partir de la brillante estrella Beta Ceti, también conocida como Diphda o Deneb Kaytos (“la cola de la ballena”), de magnitud 2.0 (3) (similar en brillo a cualquiera de las famosas “Tres Marías”). Desde allí trazaremos una línea imaginaria hasta la más pálida estrella Beta Sculptor, de magnitud 4.3: NGC 253 está, más o menos, a mitad de camino entre ambas estrellas.

En pequeños telescopios (menores a 100 mm. de diámetro) y binoculares medianos y grandes (a partir de 15 x 70), la “Moneda de Plata” luce como una suave y grisácea mancha alargada, sin mayores detalles. En instrumentos más potentes, podremos ver mayor detalle estructural. 

La primavera y los comienzos del verano son la época ideal para salir al encuentro de NGC 253, dado que alcanza su mayor altura sobre el horizonte en las primeras horas de la noche. Los invitamos entonces a buscar y observar por ustedes mismos a este imperdible “Clásico del Cielo”.

 

VIDEO COMPLEMENTARIO PARA SU UBICACIÓN: click acá

  1. Un telescopio chico es aquel no mayor a 10 u 11 centímetros de apertura. A partir de 15 centímetros hablamos de telescopios medianos, y a partir de 20 o 25 centímetros de diámetro, de telescopios grandes.
  2. El estándar en binoculares utilizados para astronomía observacional es 10 x 50 (10 aumentos y lentes de 50 milímetros de diámetro). Binoculares grandes se considera a aquellos que tienen lentes de diámetros mayores a 50 milímetros (12 x 60, 15 x 70, 20 x 80, etc.).
  3. El sistema de magnitudes estelares fue creado por los antiguos griegos y perfeccionado con el correr de los siglos. La diferencia entre cada punto de magnitud representa un brillo 2.5 veces inferior o superior. Un astro de magnitud 2, será 2.5 veces menos brillante que uno de magnitud 1. El brillo de muchos de los astros más luminosos del cielo es tan intenso, que se utilizan magnitudes negativas para clasificarlos, siendo por ejemplo el Sol -27, o Sirio -1.6.